De pioniersjaren

Solvay ziet het levenslicht in 1863 als ‘start-up’ die dankzij een baanbrekend industrieel procédé gericht is op de grootschalige productie van natriumcarbonaat, oftewel soda. Deze grondstof vindt gretig aftrek bij de makers van onder andere glas, textiel en zeep. We staan aan de vooravond van de tweede industriële revolutie, een tijdperk dat wordt gekenmerkt door een dogmatisch geloof in de wetenschap en de industrie als drijfveren van vooruitgang. Sinds kort beheerst de mens de elektriciteit ennieuwe procedés breiden het toepassingsveld van de chemiesector uit, lang voor het olietijdperk. Zo ook de methode van Solvay, dat efficiënter, goedkoper en duurzamer is dan een andere concurrerende methode en daarmee het bedrijf één van de eerste en grootste multinationals maakt.  

Ernest Solvay gaat met uitvinders-ondernemers zoals Thomas Edison, Alfred Nobel, Alexander Bell, Guglielmo Marconide geschiedenis in emblematische figuren van deze periode.

https://youtu.be/qRegjCUwOYQ

 

Scherpzinnige ondernemers

De broers Alfred en Ernest Solvay zijn net 23 en 25 jaar wanneer ze eind 1863 hun onderneming oprichten. Deze foto uit de jaren 1880 toont de broers (Alfred 2e en Ernest 3e van rechts) met hun collega-beheerders tijdens een bezoek aan de sodafabriek in het Duitse Wyhlen.

Pioneeringtimes1

 

Solvay introduceert de grootschalige chemische industrie in de Verenigde Staten

Solvay breidt zijn grootschalige productie van soda uit binnen Europa en zet in 1881 voet aan wal in de Verenigde Staten. De sodafabriek van Syracuse (NY), de eerste van Amerika, wordt gevestigd in een dorp dat later de naam ‘Solvay’ krijgt (foto genomen door technisch directeur Édouard Hannon).

 

Pioneeringtimes2

 

Een uitvinding patenteren ... in twee fasen

Net voor zijn 23e verjaardag vraagt Ernest Solvay een patent aan voor een productieprocedé voor soda op basis van zeezout, ammoniak en koolzuurgas. de jonge uitvinder weet niet dat het patent geen enkele waarde heeft: de reactie die hij beschrijft, is onder experts allang welbekend. Een opdoffer voor Ernest, maar vastberaden als hij is, vraagt hij in 1863 een tweede patent aan met de hulp van jurist Eudore Pirmez, die overigens ook medeoprichter van Solvay is. Deze keer beschrijft Ernestde aaneenschakeling van processen en machines in de plaats van het principe op zich.

Pioneeringtimes3

 

Een van de eerste multinationals

Solvay is één van de allereersteindustriële pioniers die profiteert van de eerste economische globaliseringsgolf op het einde van de 19e eeuw. Vanaf de jaren 1880 beschikt Solvay over een netwerk van zowel eigen fabrieken als fabrieken onder partnerschap van Michigan in de VS tot de uitlopers van de Oeral. Op deze foto, genomen door technisch directeur Édouard Hannon, zien we Alfred Solvay op een stoomboot, die in vijf dagen van Europa naar de VS voer.

Pioneeringtimes4

 

Met één voet in de steppe

Het Russische avontuur van Solvay start met een partnerschapsovereenkomst met de industrieel Ivan Lubimoff en de oprichting van wordt Lubimoff & Cie in 1881, Twee jaar later stampt het bedrijf een fabriek uit de grond in Berezniki, in de Oeral. De tocht vanuit Moskou, per slee en boot duurt dan een week, en ditin bijzonder barre, winterse omstandigheden.

Pioneeringtimes5

 

Fabriek van Couillet, 1877

Solvay bouwt zijn eerste installatie in Couillet, in de buurt  van de stad Charleroi. Deze industriële streek staat onder andere bekend om zijn glasfabricage en is dan ook de ideale locatie voor een sodaproducent. Het is ook het bolwerk van een kleine groep vrienden en de families Pirmez, Lambert en Nélis, zonder wie het familiebedrijf nooit het daglicht had gezien.

Pioneeringtimes6

 

Een verhaal van families

Solvay & Cie wordt in 1863 opgericht als een commanditaire vennootschap, gefinancierd door enkele families uit de industriële middenburgerij. Alle aandelen zijn in handen van de vijf kinderen van Alexandre en Adele Solvay en de families van de partner-financierders: de families Pirmez, Lambert, Nélis en Sabatier. Dit blijft zo tot 1967 wanneer de families en een zeer beperkt aantal andere aandeelhouders van Solvay een beursgenoteerd bedrijf maken. Nog steeds bezitten de nakomelingen van deze families een groot deel van de aandelen, met name via de holding Solvac.

Pioneeringtimes7